평균의 종말

[ - 디베이팅데이 ]

평균의 사회에서 개개인성의 사회로

지금 우리가 사는 세계는 평균 없이 설명할 수 없다. 뉴스에서는 평균 소득, 평균 수명 등 평균을 기반으로 한 자료가 연일 등장한다. 우리는 우리의 삶을 평균과 비교하며 우열을 가늠한다. 평균을 기준으로 삼으면 결과를 내기도 편리하고, 설득력이 충분해 보인다. 그러나 이 책의 저자는 평균으로 개인을 판단해서는 안 된다고 경고한다.
우리는 어떤 원칙으로 개인을 판단해야 할까? 그리고 우리 사회는 어떻게 개인의 특성을 살릴 수 있을까?

‘노르마’는 없다

1900년대 초 미국의 유명 부인과 의사 로버트 L. 디킨슨과 조각가 아브람 벨스키는 1만 5000명의 젊은 성인 여성의 신체 치수를 수집해 ‘노르마’라는 조각상을 만들었다.
당대의 학자들은 ‘노르마’가 여성의 정상 체격을 파악하는 데 도움을 줄 것이라고 생각했다. 예술가들은 노르마의 아름다움을 찬양했고, 교사들은 노르마를 이상으로 삼아 여학생들을 운동시켰다.
노르마 열풍은 조각상과 신체 지수가 근접한 여성을 뽑는 대회로까지 이어졌다. 모든 사람들이 ‘제일 평균적인 사람을 찾는 것이니, 근소한 차이를 두고 치열한 경쟁이 벌어지리라’ 예상했지만 결과는 완전히 달랐다. 평가 항목 9가지에서 모두 평균치에 해당하는 사람은 당시 대회 우승자를 포함해 아무도 없었다. 심지어 약 4000여 명의 참가자 중 5가지 항목이라도 평균에 들어맞는 사람은 40명도 채 되지 않았다. 예술가들과 학자들이 극찬한 노르마는 현실에는 없었다. 어느 여성도 노르마를 재현하지 못했다. 교사의 권유에 따라 운동을 시작한 여학생 중 누구도 노르마처럼 될 수 없었다. ‘노르마’는 애초에 없었다.

우리는 일생을 제2, 제3의 노르마에 얽매여 살아왔다. 아기일 때 우리의 성장은 또래에 비해 얼마나 빨리 걷고 말하는지로 가늠되었고, 자라서 학교에 들어가면 평균 점수와 비교하여 학업적 성취를 평가받았다. 하다못해 옷을 살 때도 맞춤 제작이 아닌 이상 어딘가 불편한 부분이 반드시 존재한다는 점을 감수하고 공장에서 만들어진 옷을 사곤 한다. 개인과 사회는 이밖에도 결혼 시기, 소득수준 등 많은 것들을 노르마에 맞추기 위해(혹은 노르마를 뛰어넘기 위해) 노력하는 삶을 당연하게 생각했다.

평균은 어떻게 우리 사회에 자리 잡았는가

평균 중심적인 사고방식을 학교와 기업에 도입하는 데 가장 큰 영향을 끼친 인물은 프레드릭 윈슬로 테일러였다. 테일러는 이직률이 1500퍼센트에 이르는 공장들을 지켜보며 신식 공장들의 비효율성 개선이 필요하다고 느낀다. 그는 개개인성을 무시함으로써 공장을 보다 더 효율적으로 운영할 수 있다고 생각했고, “과거에는 인간이 최우선이었다면 미래에는 시스템이 최우선이 돼야 한다”고 주장했다. 이를 실현하기 위해 그는 공장 근로자들이 특정 공정을 실시하는데 걸리는 시간을 계산하고, 그 자료를 바탕으로 공정들을 표준화해 근로자들이 이 기준에 맞춰 일하도록 강제했다. 이 방식은 큰 인기를 끌어 미국의 많은 회사들이 표준화를 도입했고 미국의 교육 제도도 바꿔놓았다.

테일러주의가 도입되며 미국 교육의 목표는 ‘개개인의 학습적 성취’보다는 ‘전체 학생들의 평균 수준 향상’이 되었다. 테일러주의적 교육자들은 공장 근로자의 평균적인 수준을 끌어올리기 위한 학습 과정의 표준을 만들고, 같은 나이의 아이들은 같은 내용의 교육을 받도록 한다. 이에 대해 당시 언론인 헨리 루이스 맹켄은 이렇게 말한다.

공교육의 목표는 계몽화가 아니다. 현재의 공교육은 가능한 한 많은 개개인들을 똑같은 안전 수준으로 강등시키고 표준화된 시민을 길러내고 훈련시키면서 반대 의견과 독창성을 억누르고 있을 뿐이다. 이는 미국뿐만이 아니라 (중략) 세계 전역에서의 공교육이 내세우고 있는 목표다.

헨리 루이스 맹켄이 언급한 공교육의 목표를 보고 있자면 한 가지 의문을 제시할 수 있다. 표준을 만드는 사람, 즉 관리자는 누가 해야 하는가? 테일러가 평균 중심적인 사고를 우리 사회에 도입했다면, 미국의 심리학자 에드워드 손다이크는 평균 이상이 되기 위해 치열하게 경쟁해야 하는 지금의 사회상을 만들었다고 할 수 있다. 당시 교육 현장에 가장 큰 영향을 주었던 손다이크는 아이러니하게도 교육은 학생을 변화시킬 수 없다고 생각했다. 그 대신 교육을 통해 우월한 학생을 가려내고, 우월한 학생에게 더 큰 지원을 해 훌륭한 관리자로 키워내야 한다고 생각했다. 성적이 높은 학생이 대학에서도 성공할 수 있고, 그 학생들이 사회에서도 성공할 수 있다는 믿음. 손다이크의 그 믿음이 경쟁에 목매는 지금의 우리 사회를 만들어냈다.

개개인에 주목하기 위한 세 가지 원칙

평균이 우리 사회에 자리 잡아온 과정을 보고 있자면 현재 우리 사회, 특히 교육 분야의 문제들이 저절로 눈에 들어온다. 학생들에게는 4차 산업혁명에 걸맞은 인재가 되어야 한다고 가르치지만, 정작 교육 방식은 100여 년 전 더 효율적인 공장 근로자를 만들기 위해 도입된 방식에서 한 치도 달라지지 않았다. 저자 역시 현 교육 시스템을 비판하며 이렇게 말한다.현 교육 시스템에서는 최상위권 등급과 시험 성적을 받은 고등학교 학생들은 최고의 명문 대학에 들어가고 그 이후에도 최상위권 등급을 받은 대학생들은 최고의 전문 대학원에 입학할 뿐만 아니라 최고의 일자리를 얻기도 한다. 현 교육 시스템은 한마디로 교육판 ‘노르마’ 닮은꼴 찾기 대회에 해당한다. 일차원적 등급 매기기에 가학적일 정도로 초점을 맞추면서 모든 학생이 평균적 학생과 똑같이 하도록, 더 정확히 말하면 다른 모든 학생과 똑같이 하되 더 뛰어나도록 강요하고 있기 때문이다.

평균 중심적인 사고의 문제를 인식한 뒤 개인의 특성을 무시한 교육과 사회를 비판하는 것은 누구나 할 수 있는 일이다. 중요한 것은 새로운 시각과 해결책을 제시하는 것이다. 저자는 나 자신의 고유성을 깨닫기 위해서는 세 가지 원칙이 필요하다고 주장한다.

첫 번째 원칙인 ‘들쭉날쭉의 원칙’에 따르면 인간의 능력은 다양한 차원으로 이루어져 있고, 어떤 영역의 업무이든 그 성과는 한 가지 능력치로 결정되지 않는다. 축구팀을 하나 만든다고 생각해보자. 골을 잘 넣는 선수들로만 팀을 구성했을 때, 그 팀은 성공할 수 있을까? 당연히 그렇게 만들어진 팀은 성공할 수 없다. 성공적인 팀에는 골을 잘 넣는 선수, 패스를 잘 하는 선수, 상대팀으로부터 공을 잘 뺏어오는 선수 등 각자의 영역에서 뛰어난 다양한 선수가 있는 법이다.

‘맥락의 원칙’은 ‘인간의 행동은 상황 맥락을 무시하고는 이해할 수 없다’는 원칙이다. MBTI 검사 결과를 떠올려보자. 이러한 검사에서 내향적인 성격이라는 결론이 나왔다고 해서 나는 항상 내향적인 사람인 것일까? 당연히 아니다. 수백 명의 사람 앞에서 아무렇지 않게 연설하는 사람도 소수의 사람들과 새로운 관계를 맺는 것에 어려움을 겪을 수 있고, 예의 바른 행동으로 어른들에게 예쁨 받는 사람도 동년배와의 관계는 좋지 않을 수 있다.

마지막 원칙인 ‘경로의 원칙’은 우리가 흔히 생각하는 정상 경로는 없다는 것을 의미한다. 누군가에게 가장 잘 맞는 경로는 그 사람의 개개인성에 따라 결정된다. 그러니 우리는 사회에서 만들어낸 정상 경로에 좀 이탈했다고 해서 걱정할 필요는 없다. 그저 자신에게 맞는 경로를 찾아낼 수 있기만 하면 된다.

평균이 종말하는 사회를 위해

앞서 언급된 세 가지 원칙을 바탕으로 우리는 개개인성과는 거리가 멀었던 기존의 평가에서 벗어나 더 구체적으로 스스로를 알아갈 수 있다. 그럼에도 기존의 방식에 익숙해진 사람들은 평균을 사용하지 않으면 개인의 모든 것을 알아내어 기록해야 하기 때문에, 실용적인 이유로라도 평균이 필요하다고 말할지도 모르겠다. 하지만 우리가 살아가는 현재는 개개인성을 받아들일 수 있을 만큼 기술이 발달했다. 컴퓨터는 엄청난 양의 정보를 처리할 수 있고, 인터넷의 발달로 MOOC(Massive Open Online Course의 약자로, 온라인 공개수업을 의미함) 강좌도 흔해졌다. 그리고 저자는 그 덕에 세 가지 원칙들이 반영된 새로운 시스템을 사회에 적용할 수 있다고 말한다.

저자는 오늘날의 대학이 어떻게 변해야 하는지를 제시한다. 그 항목은 다음과 같다.

– 학위가 아닌 자격증을 수여
– 성적 대신 실력의 평가
– 학생들에게 교육 진로의 결정권 허용하기

이러한 방식이 도입된 학교에서 우리는 과도한 등록금을 낼 필요 없이 독학으로도 자격증을 받을 수 있고, 내 특성에 맞춰 나만의 커리큘럼을 만들어나갈 수 있다. 또한 갑자기 장래희망이 변했을 때, 기존의 대학처럼 전과를 하지 않아도 되며 부담 없이 새로운 꿈을 위한 경로를 만들어 나갈 수 있다. 또한 기업은 각각의 업무에 맞는 역량을 구체적으로 설정해 해당 부문의 자격증을 취득한 사람을 채용함으로써 ‘들쭉날쭉의 원칙’에 맞는 훌륭한 인재를 고용할 수 있다. 이렇게 고용된 인재는 학벌과 학점으로 선발된 사원보다 훨씬 업무에 빠르게 적응할 것이며, 독창적인 방법으로 더욱 훌륭하게 업무를 해낼 것이다.

책의 제목인 ‘평균의 종말’이 오기 위해서는 아직 갈 길이 멀다. 그리고 앞으로 우리 사회가 저자가 제시한 해결책을 바탕으로 변할 수 있을지도 미지수다. 큰 변화의 계기가 있지 않는 이상 우리 사회는 한동안 계속해서 ‘노르마 닮은 꼴’을 찾을 것이다. 하지만 언젠가는 평균이 더 이상 판단의 기준이 되지 않는 사회가 올 수도 있다. 그때는 “어떤 여성의 몸과도 일치하지 않는 ‘노르마’, 어떤 사람의 뇌와도 일치하지 않는 뇌 모델, 그 누구의 생리에도 꼭 들어맞지 않는 표준적인 치료 요법, 신용할 수 있는 개개인들에게도 불리한 점수를 부과하는 금융 신용 정책, 전도유망한 학생들을 걸러내 버리는 대입 프로그램, 비범한 재능을 과소평가하는 고용 정책”이 사라지고 개개인성을 존중하는 시스템이 자리 잡을 것이다.


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